Que es una hernia discal

Rehabilitación de hernias discales

Una hernia discal -también llamada hernia discal o rotura de disco- es una causa común de dolor de espalda, ciática y debilidad entre los adultos de 30 a 50 años. La hernia de disco vertebral puede afectar a entre 5 y 20 personas por cada 100 adultos al año.

Los discos vertebrales tienen una capa externa y otra interna: la capa externa (el anillo) está formada por un cartílago fibroso y resistente que protege la capa interna blanda y gelatinosa (el núcleo) de los discos. Los discos vertebrales tienen un alto contenido de agua, pero a medida que envejecemos empiezan a secarse y se vuelven más rígidos y menos flexibles. La hernia discal se produce cuando se produce un desgarro en el anillo y el líquido del núcleo se escapa.

Por sí misma, la hernia discal puede ser asintomática e indolora. De hecho, a muchas personas sólo se les diagnostica una hernia discal cuando aparece en las pruebas de imagen rutinarias. Pero si la hernia discal comprime, pellizca o irrita un nervio o nervios espinales cercanos, puede causar dolor de espalda o cuello, dolor de piernas y debilidad.

La degeneración natural del disco debida al envejecimiento y al desgaste es la causa más común de la hernia discal espinal. Las causas menos comunes de la hernia discal son el levantamiento de objetos pesados utilizando los músculos de la espalda, el levantamiento de objetos pesados mientras se tuerce y eventos traumáticos como caídas y accidentes de coche.

Lee más  ¿Cómo saber si es un buen fisioterapeuta?

Cirugía de hernia discal

La columna vertebral está formada por 26 huesos llamados vértebras. Entre ellas hay discos blandos rellenos de una sustancia gelatinosa. Estos discos amortiguan las vértebras y las mantienen en su sitio. Con la edad, los discos se rompen o degeneran. Al hacerlo, pierden su capacidad de amortiguación. Esto puede provocar dolor si la espalda está sometida a tensión.

El médico diagnosticará una hernia discal mediante un examen físico y, a veces, pruebas de imagen. Con tratamiento, la mayoría de las personas se recuperan. Los tratamientos incluyen reposo, medicamentos analgésicos y antiinflamatorios, fisioterapia y, a veces, cirugía.

Tratamiento de la hernia discal

Probablemente haya oído alguna vez los términos disco abultado y disco herniado. Y, probablemente, sepa que ambos tienen que ver con algo en su columna vertebral. Probablemente también sepa que ambos pueden ser dolorosos, pero ¿son lo mismo?

En una palabra: no. Aunque ambos afectan a los discos de la columna vertebral, los discos abultados y las hernias discales no son dos términos para la misma condición, explica Harvey E. Smith, MD, médico y cirujano ortopédico de Penn Medicine.

Dr. Smith: Su columna vertebral está formada por huesos (llamados vértebras) y discos gomosos apilados unos sobre otros, formando el canal espinal. El haz de nervios (llamado médula espinal) se extiende a lo largo del canal espinal.

Los discos de la columna vertebral funcionan como amortiguadores entre las vértebras. Estos discos están formados por dos componentes: un centro más blando (llamado núcleo pulposo) rodeado por una banda dura y elástica (llamada anillo fibroso).

«Un disco abultado es como si se le escapara el aire a un neumático de coche. El disco se hunde y parece que está abultado hacia fuera. En el caso de una hernia discal, la cubierta exterior del disco tiene un agujero o un desgarro. Esto hace que el núcleo pulposo (centro gelatinoso del disco) se filtre al canal espinal».

Lee más  ¿Que no debe hacer una persona que sufre del corazón?

Síntomas de la hernia discal

Sin embargo, si un disco se hernia y pierde parte de su material interno, el disco puede pasar rápidamente de facilitar la vida diaria a agravar un nervio, desencadenando dolor de espalda y posiblemente dolor y síntomas nerviosos en la pierna.

Debido al envejecimiento y al desgaste general, los discos pierden parte del líquido que los hace flexibles y esponjosos. Como resultado, los discos tienden a volverse más planos y duros. Este proceso -conocido como degeneración discal- comienza bastante pronto en la vida, y suele aparecer en las pruebas de imagen al principio de la edad adulta.

Cuando se ejerce presión o tensión sobre la columna vertebral, el anillo exterior del disco puede abultarse, agrietarse o desgarrarse. Si esto ocurre en la parte baja de la espalda (la columna lumbar), la protuberancia del disco puede empujar la raíz nerviosa espinal cercana. O el material inflamatorio del interior puede irritar el nervio. El resultado son dolores punzantes en la nalga y en la pierna.

Es posible que el médico diga a una persona con una hernia discal que la enfermedad degenerativa del disco ha provocado la hernia discal lumbar. Este término puede ser alarmante y engañoso. La enfermedad degenerativa del disco no es una enfermedad progresiva en sí misma, y no siempre causa problemas crónicos o persistentes.